What I learned from controlling food and full permission

Updated: Feb 18

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The conversation on how to stop obsessing about food has gotten polarized.


Some abstain from specific foods. Others prefer to give themselves full permission, like intuitive eaters.


What gets lost in the debate—a lot of which happens on social media—is the different nuances and each person’s individual experience.


This black-or-white way of looking at our relationship with food prevents us from finding what actually works to feel healthy, happy, and free.


Almost a decade ago I decided I wanted to stop obsessing about food.

I tried abstinence and full permission. This what I learned.


Structure


For me, abstinence meant entirely removing chocolate and white flour from my diet.


I liked the structure of abstinence. I loved having a plan and rules to follow.


This way of eating satisfied my need for certainty; it made me feel in control of my choices.


This approach worked for me at that point in my life. It gave me something to grab onto in a moment where I felt lost.


It didn’t feel like a diet, because the goal was sanity and clarity, rather than weight-loss.


As I later understood, the downside to abstinence (note: the way I lived abstinence) was that breaking it made me feel bad about myself and I had to “start all over again” the next day.

I was fixated on abstinence as the main goal, regardless of how pursuing that goal felt in my mind.

Today, I’m closer to the full permission side of the spectrum; what you would call intuitive eating, a way of eating informed by the body’s needs and your own past experiences with food.


The shift from abstinence to full permission happened organically. I didn’t even call it intuitive eating! I simply started testing my capacity to be a normal eater and eat foods I enjoyed.


I now eat chocolate and white flour when I choose to, and can also say no to pizza or Nutella without feeling deprived.


In transitioning from abstinence to full permission I learned that I don’t have to control what and how much I eat to feel at ease. I don’t need set rules to be “obedient”. The answers to when and what to eat, when to stop, and how much to eat are given by my body and personal experience, not by external rules.


The structure is given by my body, which makes it easier to tolerate uncertainty when my routine is turned upside down. As a result, my eating no longer looks black or white.


While I still like a structure and have food preferences, I feel more relaxed around food and able to live and eat in the “middle”. I don’t need extremes to feel consistent and confident.


The best news: My food choices no longer control my mood or how I feel about myself, which has liberated mental and emotional space for the things I care about.


Trust


My journey with abstinence started in Overeaters Anonymous, a 12-step program for people who struggle with food.


One of the things I liked about the program was that I was able to give a name to the food obsession I felt for almost 20 years. I was a compulsive eater!


Having an “identity” as an eater, and finding a community that struggled with the same issues was priceless in my journey.

With time though, I felt that labeling myself as a compulsive overeater implied that the relationship I had with my body was one of distrust; and that abstinence was the way to “tame” my instincts.

Today, I’m just an eater. Sometimes I eat beyond fullness, other days I’m not as hungry. Some days I crave chocolate, others I’m uninterested.


I accept those variations because I know my body has different needs each day based on my routine, the day of the month, how well I sleep or my stress levels.


My body is simply responding to the conditions and doing what’s it’s meant to do: keeping me alive and helping me thrive.


The way I eat today is based on working in sync with my body, not against it. I also take into account the knowledge I have of how my body responds to certain foods. As much as I like pizza, I know that three days in a row of pizza don’t sit well in my stomach or my energy levels!


It’s not about the food


People’s struggles with food aren’t about the food. They are about how we live and deal (or don’t deal) with stress, anxiety, fear, and uncertainty.

I worked with a therapist on these issues during the time I was practicing abstinence. We worked on healing old wounds, reconsidering my beliefs, fears, and negative thinking patterns.

I like saying that abstinence helped me handle the symptoms (overeating and obsessing) and gave me the mental space to work on the root problem.

My main lesson from both abstinence and full permission, is that regardless of how I choose to relate to food, I must also work on cultivating awareness, self-inquiry, acceptance and self-compassion.


Overeating, binge eating, and similar food issues are the symptom. The root cause is deeper, and we shouldn’t get distracted on how we choose to eat when the solution is inside of us.


Permission


Abstinence helped me while I worked on deeper stuff. Planning my meals and following rules was effective at that point in my life.


With time, I’ve experienced the power giving myself permission to eat those foods I used to fear.

In the process, I learned that I overate, not because there was something inherently wrong with me, but because I was responding to deprivation.

I overate because I eliminated carbs and fats from my diet in order to lose weight.


I overate because when I ate the first slice of bread I thought, “I might as well just finish the whole bag and start again tomorrow”.


I ate compulsively because I grew up fearing foods that “make people fat” and tied my self-worth to how “healthy” I ate and how disciplined I was able to be.


What happened to me — and to 75% of women in the US who have a disordered relationship with food — is that our bodies are rebelling from decades of restriction, dieting and control.


When I gave myself permission to eat chocolate and white flour, and stopped demonizing and giving these foods moral value, my relationship with them changed.


Now I eat them from a place of self-care and self-responsibility, rather than fear and extreme control. The motivation makes the difference:

Am I avoiding chocolate because I have to stay abstinent and maintain a certain weight? Or because it’s 9 PM and I know I don’t sleep well when I eat sweets at night? Obedience or self-care?

My why


I decided I was done with my food obsession because I wanted to feel free, healthy, happy, confident and at ease around food.


I didn’t want my relationships and social life to be negatively impacted by my issues with food.


At one point in my journey, I felt that I could still have all of these things without abstaining from chocolate or white flour.


As I said earlier, abstinence often felt like my only goal; I measured success by an abstinent meal and forgot why I was staying abstinent in the first place.

This process taught me that whatever approach I choose to relate to food, it must bring me closer to the things I desire and value.

The goal is a normal, meaningful life, not successfully controlling every factor so that it fits my expectations.


Final thoughts


Abstinence helped me at a specific point in my life. Today, full permission and eating intuitively brings me closer to the life I want.


If you’re feeling overwhelmed and confused with loads of information on how and what to eat, my advice is to beware of extremes and binary thinking.


Read. Stay curious. Ask. Listen to podcasts. Watch documentaries.


Learn about different approaches, but above all, do what works for you right now; whatever helps you feel healthy in the body and the mind, centered, and happy. This should be the indicator.


If what you’re doing doesn’t feel good in the body or the mind, it’s time to make changes.


Finding what works for you takes time and it may not always look the same.


Always remember that your body’s needs will be the guide.

Lo que aprendí de controlar y darme permiso con la comida


La discusión sobre cómo comer se ha polarizado.


Algunos se abstienen de ciertas comidas. Otros prefieren darse permiso, como quienes comen intuitivamente.


Este modo binario de ver nuestra relación con la comida nos abruma, genera estrés innecesario y nos impide descubrir qué es lo que realmente nos funciona.


No ayuda que lo que aprendemos de salud y nutrición lo sacamos de las redes sociales, un espacio que por naturaleza recompensa los extremos; y en donde es difícil tener discusiones matizadas.


Hace casi una década decidí dejar de pelear con la comida.


En el camino, he probado tanto la abstinencia como el permiso alrededor de la comida. Esto es lo que he aprendido.


Estructura


Para mí, la abstinencia implicaba nunca comer chocolate o alimentos hechos con harina blanca.


Me gustaba la estructura de la abstinencia. Me encantaba tener un plan y reglas que seguir.


Este modo de comer saciaba mi necesidad de certidumbre; me ayudaba a sentirme en control de mis decisiones respecto a lo que comía.


Este modo de relacionarme con la comida me ayudó en ese punto de mi vida. Me dio algo de qué agarrarme cuando me sentía tan perdida.


No se sentía como una dieta porque mi objetivo era sentirme tranquila y normal, no pérdida de peso.


Como lo entendí más tarde, una desventaja del modo como yo vivía mi abstinencia era que cuando la rompía me sentía mal conmigo misma y tenía que "empezar de ceros al otro día".


Se sentía como si mi única meta fuera la abstinencia, sin importar que este objetivo era una nueva obsesión.

En el espectro de cómo comemos, hoy estoy más cerca a comer intuitivamente. Un modo de comer en donde dominan las señales del cuerpo y hay permiso alrededor de la comida.


El paso de la abstinencia al permiso total ocurrióó orgánicamente. Ni siquiera lo llamé comer intuitivamente. Simplemente empecé a probar mi capacidad de comer como una persona normal y disfrutar comidas que siempre me habían gustado.


Hoy como chocolate cuando decido comerlo, y también le digo no a la pizza sin sentirme privada o tentada.


En esta transición aprendí que no tengo que controlar qué y cuánto como para sentirme tranquila. No necesito reglas ni ser obediente para sentirme en paz.


Las respuestas a cuándo parar y qué, cuánto y cuándo comer, las encuentro en el cuerpo, no en reglas dadas por la última dieta, tendencia o lo que los demás piensan debo comer.


Como la estructura la dicta el cuerpo, mi actitud frente a la comida ya no es blanco o negro, en control o fuera de control. Aun cuando me gusta tener una estructura y tengo preferencias sobre lo que como, me siento más relajada con la comida y viviendo en la mitad. No necesito extremos para sentirme consistente y a cargo de mis decisiones.


Lo mejor de todo es que lo que como ya no determina el concepto que tengo de mí misma, lo cual ha liberado espacio mental y emocional para las cosas que me importan.


Confianza


Mi experiencia con la abstinencia empezó cuando me uní a un programa de 12 pasos para personas que comen compulsivamente, Overeaters Anonymous o Comedores Compulsivos Anónimos.


Una de las cosas que me gustó del programa es que pude darle un nombre a la obsesión que sentí por casi 20 años. Me podía llamar una comedora compulsiva.


Tener una identidad y encontrar una comunidad que enfrentaba el mismo problema que yo fue liberador y clave en mi recorrido.


No obstante, con el tiempo sentí que esa etiqueta de comedora compulsiva implicaba que había algo mal conmigo, que debía desconfiar de mi cuerpo, y que la abstinencia era el modo de “domar” mis instintos.

Hoy soy simplemente una persona que come. Algunas veces como de más, otros días no tengo tanta hambre. Unos días tengo antojos de chocolate, otros me da igual.


Acepto estas variaciones porque se que mi cuerpo tiene necesidades diferentes cada día según mi rutina, el día del mes, qué tanto dormí o mis niveles de estrés.


Sé que mi cuerpo está respondiendo a las condiciones y haciendo lo que mejor sabe hacer: Mantenerme viva.


El modo como como hoy se basa en estar en sintonía con mi cuerpo, no en contra de él. También tengo en cuenta el conocimiento que tengo de cómo mi cuerpo responde a ciertas circunstancias o alimentos.


Por más que me guste la pizza, sé que tres días seguidos de pizza no se sienten bien en mi estómago o niveles de energía.


El problema no es la comida


La obsesión con la comida, comer en exceso, o comer emocionalmente no son el problema.


La raíz es profunda. Se trata de cómo vivimos y lidiamos (o no lidiamos) con el estrés, la ansiedad, el miedo, la soledad y la incertidumbre.


Mientras practicaba la abstinencia, trabajé con una psicóloga en reconsiderar mis creencias, miedos y patrones de pensamiento negativos.


Me gusta decir que la abstinencia me ayudó a manejar los síntomas (comer en exceso y obsesión con la comida) y me dio el espacio mental para trabajar en la raíz del problema.

Mi principal lección, tanto de la abstinencia como del permiso con la comida, es que, independientemente de cómo elijo relacionarme con lo que como, siempre debo trabajar en cultivar conciencia, la indagación, la aceptación y la compasión.


Comer en exceso y la obsesión con la comida son el síntoma. La raíz es otra, y no debemos distraernos sobre cómo elegimos comer cuando la solución está dentro de nosotros.


Permiso


Eliminar el chocolate y la harina blanca de mi dieta me ayudó mientras trabajaba en temas más profundos. Planear mis comidas y seguir las reglas fue efectivo en ese momento de mi vida.


Con el tiempo, empecé a experimentar el poder de darme permiso para comer esos alimentos que solía temer.


Cuando me di permiso para comer chocolate y panes o pasta, y dejé de demonizar y dar valor moral a estos alimentos, mi relación con ellos cambió.

Perdieron ese halo que me atraía a “romper las reglas”. Pasaron de ser alimentos temidos, prohibidos, iniciadores de pérdida de control, a ser simplemente comida que disfruto mucho cuando decido comerlos.


En el proceso de darme permiso, aprendí que comer compulsivamente es una respuesta natural a la restricción. Cuando no hay restricción o reglas, no hay razón para perder el control.


Comía compulsivamente porque evitaba los carbohidratos y las grasas; porque si me comía una rebanada de pan, sentía que como ya había cometido un error, mejor me terminaba la bolsa y empezaba de nuevo mañana.


Comía compulsivamente porque crecí temiendo alimentos que “engordan” y ligué mi autoestima a lo que comía y mi disciplina.


Lo que me sucedió a mí—y al 75% de las mujeres en Estados Unidos que tienen una relación desordenada con la comida—es que nuestros cuerpos se están rebelando contra décadas de restricción, dietas y control.


Hoy en día como motivada por el cuidado y responsabilidad propios, en lugar del miedo y control extremo. La motivación hace la diferencia:


¿Estoy evitando el chocolate porque tengo que mantener la abstinencia y mantener un cierto peso? ¿O porque son las nueve de la noche y sé que no duermo bien cuando como dulce por la noche? ¿Obediencia o cuidado propio?

El por qué


Decidí que transformar mi relación con la comida porque quería sentirme libre, saludable, feliz, y tranquila. Estaba cansada de que mi relación con lo que comía afectara negativamente mis relaciones, mi vida social y mi estabilidad emocional.


En un momento del recorrido que empecé hace casi una década, sentí que aún podía tener todas estas cosas sin abstenerme del chocolate o la harina blanca.


Como dije antes, la abstinencia a menudo se sentía como mi único objetivo; mi medida del éxito era una abstinencia perfecta y se me olvidaba por qué había empezado este proceso.


Esta realización me enseñó que no importa el modo en que me relacione con la comida, siempre que él me lleve a conseguir las cosas que deseo y valoro.

El objetivo es una vida normal y tranquila, no controlar cada bocado que pongo en mi boca.


Para cerrar


La abstinencia me ayudó en un punto específico de mi vida. Hoy, el permiso completo y comer intuitivamente me acercan a la vida que quiero tener.


Si te sientes abrumada y confundida con la información sobre cómo y qué comer, mi consejo es que tengas cuidado con los extremos y el pensamiento binario.


Lee. Se curiosa. Haz preguntas. Escucha podcasts. Mira documentales. Aprende sobre diferentes enfoques. Infórmate.


El indicador para saber si el modo como eliges comer te está sirviendo es si te estás sintiendo bien en el cuerpo, y tranquila mentalmente.


Si lo que está haciendo no se siente bien en el cuerpo o la mente, es hora de hacer cambios.

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